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La Luna es más vieja de lo que se pensaba

Según la teoría del Gran Impacto —la hipótesis más sólida por ahora—, la Luna se formó a partir de los restos fundidos de un planeta llamado Tea, que colisionó con la Tierra en los primeros etapas de su existencia. Si tenemos en cuenta que los investigadores creen que el Sistema Solar tiene 4.560 millones de años, los datos situarían la creación de nuestro satélite hace 4.350 millones de años. Sin embargo, un estudio encabezado por científicos del Instituto de Geología y Mineralogía de la Universidad de Colonia (Alemania) apunta a que, en realidad, el astro tiene 4.510 millones de años. Es decir, se creó apenas 50 millones de años después que el Sistema Solar y 160 millones antes de lo que pensábamos. 

Para lograr estos resultados, los científicos analizaron la composición química de una amplia gama de muestras recolectadas durante las misiones Apolo. El 21 de julio de 1969, por ejemplo, la tripulación del Apolo 11 recolectó y trajo a la Tierra 21,55 kg de rocas lunares. 50 años después, estas muestras aún están revelando información del Sistema Solar temprano y del sistema Tierra-Luna. El estudio, denominado 'Formación de la Luna temprana inferida de la sistemática de hafnio-tungsteno', permanece publicado en Nature Geoscience. 

Determinar la edad del satélite es importante para entender también cómo y en qué momento se formó la Tierra, y cómo evolucionó al comienzo del Sistema Solar. «Al comparar las cantidades relativas de diferentes elementos en las rocas que se formaron en diferentes momentos, es posible aprender cómo se relaciona cada muestra con el interior lunar y la solidificación del océano de magma», explica Raúl Fonseca, que estudia los procesos en experimentos de laboratorio alemán junto con Felipe Leitzke.


© ABC


Tras el impacto primitivo, la Luna se acrecentó con el tiempo gracias a la nube de material que circulaba en la órbita terrestre. El satélite recién nacido estaba cubierto por un océano de magma, que formaba diferentes tipos de rocas a medida que se enfriaba. «Estas rocas registraron información sobre su formación y aún se pueden encontrar en la superficie lunar», afirma Maxwell Thiemens, exinvestigador de la Universidad de Colonia y autor principal del estudio. Peter Sprung, coautor del informe, agrega: «Estas observaciones ya no son posibles en la Tierra. Nuestro planeta ha estado geológicamente activo a lo largo del tiempo. La Luna ofrece una oportunidad única».

Los científicos utilizaron la relación entre los elementos raros hafnio, uranio y tungsteno como una sonda para comprender la cantidad de fusión que se produjo para generar los basaltos de yegua, es decir, las regiones negras en la superficie lunar. Debido a una precisión de medición sin precedentes, el estudio pudo identificar tendencias distintas entre los diferentes conjuntos de rocas, lo que ahora permite una mejor comprensión del comportamiento de estos elementos clave.


© newsroom.ucla.edu


Identificar el hafnio y el tungsteno en la Luna es particularmente importante porque constituyen un reloj radiactivo natural del isótopo hafnio-182, que se descompone en tungsteno-182. Esta desintegración radiactiva solo duró los primeros 70 millones de años del Sistema Solar.  Al combinar la información de hafnio y tungsteno medida en las muestras de Apolo con datos de experimentos de laboratorio, los científicos descubrieron que la Luna ya comenzó a solidificarse apenas 50 millones de años después de la formación del Sistema Solar. 

«Dicha teoría responde a una pregunta ferozmente debatida entre la comunidad científica sobre cuándo se formó la Luna», agrega el profesor Münker del Instituto de Geología y Mineralogía de la UoC, autor principal del estudio. A lo que Thiemens remata: «Los primeros pasos de la humanidad en otro mundo hace 50 años arrojaron muestras que nos permitieron comprender el momento y la evolución de la Luna. Como la formación de nuestro satélite fue el evento planetario principal final después de la formación de la Tierra, la edad de la Luna también proporciona una edad mínima para la Tierra».

«Esta información sobre la edad significa que cualquier impacto gigante tuvo que ocurrir antes de ese tiempo»

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