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La NASA abrirá una muestra sellada del aterrizaje del Apolo 17

Los planificadores de la misión Apolo tuvieron visión de futuro. Reconociendo que los científicos actuales tendrían mejores herramientas y conocimientos más ricos, se abstuvieron de abrir una parte de las muestras lunares devueltas del histórico episodio espacial. Ahora la NASA y la ESA han decidido que es el momento de abrir uno de esos recipientes, tras permanecer sin tocar durante 50 años.

La 'lata' en cuestión fue recolectada por Gene Cernan en diciembre de 1972. El astronauta del Apolo 17 estaba trabajando en el valle de Tauro-Littrow cuando clavó un tubo de 70 centímetros en la superficie para recolectar muestras lunares, suelo y gas. La mitad inferior de este envase se selló mientras Cernan todavía estaba en la Luna.

De vuelta en la Tierra, el recipiente se colocó de nuevo en otra cámara de vacío para garantizar su conservación. Conocido como el contenedor de muestras 73001 Apollo, permanece intacto hasta hoy. Pero «ha llegado el momento de investigar su preciosa carga», comunicó la Agencia Espacial Europea. En concreto, esperan 'destapar' la muestra 73001 antes de marzo.


La herramienta de perforación que se utilizará para abrir el contenedor. © NASA


La esperanza es poder analizar los gases presentes en el interior: hidrógeno, helio y otros éteres ligeros, lo que podría «mejorar nuestra comprensión de la geología lunar y arrojar nueva luz sobre cómo almacenar mejor las muestras futuras». Aunque en 1972 no pensaron cómo se extraerían. Esa tarea ahora es responsabilidad del Programa de Análisis de Muestras de Apollo Next Generation (ANGSA), que gestiona estos tesoros intactos. 

ANGSA encargó a la Agencia Espacial Europea, entre otras instituciones, que encontrara una manera de liberar de forma segura este gas atrapado, haciendo así que sea la primera vez que la ESA participa en la apertura de muestras devueltas del programa Apolo. La tarea no es sencilla. La técnica de extracción, además de perforar un agujero en el recipiente, no debe introducir ningún contaminante.

Timon Schild, líder del equipo Spaceship EAC de la ESA, dijo que algunas «características del contenedor de muestra eran simplemente desconocidas» y que «construir la herramienta fue un desafío». De hecho, el equipo tuvo que manejar documentación de hace 50 años. Pero tras pasar 16 meses trabajando en el problema, el consorcio ANGSA encontró la solución, apodada el 'abrelatas Apollo'. El sistema tiene el único propósito de perforar el recipiente de vacío, liberando así los gases. 


Francesca McDonald y Timon Schild, científicos de la ESA, junto al 'Abrelatas Apolo'. © ANGSA


La apertura no causaría tanto revuelo de no ser porque la ESA tuvo que desarrollar una herramienta a medida. Tras esta primera fase, los éteres entrarán en un colector de extracción desarrollado por un grupo de investigadores de la Universidad de Washington en St. Louis, Missouri (EE UU).  El aparato fue transportado en noviembre a las instalaciones del Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston. 

Los gases, en caso de que existan, se distribuirán en varios contenedores y se enviarán a laboratorios especializados de todo el mundo para su análisis «dentro de unas semanas». «Estamos ansiosos por saber qué tan bien conservó el recipiente al vacío la muestra y los frágiles gases», reconoció Francesca McDonald, líder del proyecto de la contribución de la ESA al proyecto ANGSA. «Cada componente puede ayudar a contar el origen y la evolución de los volátiles en la Luna y del Sistema Solar primitivo». 

Pero ANGSA tiene un propósito adicional. Las lecciones aprendidas de este experimento servirán en el desarrollo de futuros contenedores de devolución de muestras y protocolos para su uso en misiones cuyo fin sea recuperar elementos de superficie o agua congelada. Estos conocimientos podrían ser útiles, de hecho, durante la próxima misión VIPER a la Luna, en la que el rover de la NASA explorará el borde occidental del cráter Nobile cerca del polo sur lunar con la esperanza de detectar y recolectar hielo.

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