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La NASA elige el lugar de su primer experimento minero en la Luna

Una cresta no lejos del cráter Shackleton, en el polo sur de la Luna, ha sido elegido por la NASA como destino de un experimento de extracción de hielo conectado a un módulo de aterrizaje robótico. Esta misión, primera demostración de búsqueda y extracción de recursos en el satélite, desarrollada conjuntamente con Intuitive Machines, espera ser lanzada a finales de 2022. El área recibe suficiente luz solar para alimentar un módulo de aterrizaje para una misión de 10 días, al tiempo que proporciona una línea de visión clara a la Tierra para comunicaciones constantes. 


Nova-C. © Intuitive Machines


También está cerca de un pequeño cráter, ideal para una excursión robótica. Estas condiciones ofrecen las mejores posibilidades de éxito para las tres demostraciones de tecnología a bordo. Esto incluye el Experimento 1 de minería de hielo de recursos polares financiado por la NASA (PRIME-1), que consiste en el simulacro emparejado con un espectrómetro de masas, una red de comunicaciones 4G / LTE desarrollada por Nokia y Micro-Nova, un robot de tolva desplegable de Intuitive Machines.

«PRIME-1 está conectado permanentemente al módulo de aterrizaje Nova-C de Intuitive Machines, y encontrar un lugar de aterrizaje donde descubrir hielo a menos de tres pies fue un desafío», dijo el Jackie Quinn, gerente del proyecto en el Centro Kennedy. «Si bien hay mucha luz solar para alimentar las cargas útiles, la superficie se calienta demasiado para sostener el hielo al alcance de la perforadora. Necesitábamos encontrar un sitio que reciba suficiente luz solar para cumplir con los requisitos de la misión y, al mismo tiempo, sea un lugar seguro para aterrizar con buenas comunicaciones terrestres».


Cráter Shackleton. © NASA


Para seleccionar esta ubicación de aterrizaje final, la NASA, la Universidad de Arizona, el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, Nokia e Intuitive Machines crearon mapas de 'extracción de hielo' utilizando datos de sensores remotos lunares. Después de aterrizar, el taladro PRIME-1, conocido como el taladro de hielo Regolith para explorar un nuevo terreno (TRIDENT), intentará perforar hasta un metro, extraer suelo lunar (regolito)  y depositarlo en la superficie para el análisis del agua. El espectrómetro de masas (MSolo) medirá los gases volátiles que escapan del material excavado.

PRIME-1 será la primera demostración de búsqueda y extracción de recursos en la Luna. El avance de este tipo de tecnologías es fundamental para establecer una presencia sólida y a largo plazo en el espacio profundo, incluso en nuestro satélite como parte de las misiones Artemis de la agencia. El simple hecho de operar y perforar en la resistente superficie lunar proporcionará información valiosa a los ingenieros para futuros vuelos espaciales.

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